Biografía del Explorador Escocés Mungo Park

La vida en la aventura

Mungo Park – un cirujano y explorador escocés – fue enviado por la «Asociación para la Promoción del Descubrimiento del Interior de África» para descubrir el curso del río Níger. Habiendo alcanzado cierta fama desde su primer viaje, realizado solo y a pie, regresó a África con un grupo de 40 europeos, todos los cuales perdieron la vida en la aventura. Nació en 1771 en Foulshiels, Selkirk, Escocia. Murió en 1806 en los rápidos de Bussa (ahora bajo el embalse de Kainji, Nigeria).

Vida temprana

Mungo Park nació en 1771, cerca de Selkirk en Escocia, el séptimo hijo de un granjero acomodado. Fue aprendiz de un cirujano local y realizó estudios de medicina en Edimburgo. Con un diploma médico y un deseo de fama y fortuna, Park partió hacia Londres, y a través de su cuñado, William Dickson, un sembrador de Covent Garden, tuvo su oportunidad. Una introducción a Sir Joseph Banks, un famoso botánico inglés, y explorador que había dado la vuelta al mundo con el Capitán James Cook.

El encanto de África

La Asociación para la Promoción del Descubrimiento de las Partes Interiores de África, de la que Banks era tesorero y director extraoficial, había financiado anteriormente (por una miseria) la exploración de un soldado irlandés, el mayor Daniel Houghton, con base en Goree, en la costa occidental de África. Dos importantes cuestiones dominaron las discusiones sobre el interior de África occidental en el salón de la Asociación Africana: el lugar exacto de la ciudad semimítica de Tombuctú y el curso del río Níger.

Explorando el río Níger

En 1795 la Asociación designó a Mungo Park para que explorara el curso del río Níger; hasta que Houghton informó de que el Níger fluía de oeste a este, se creía que el Níger era un afluente del río Senegal o de Gambia. La Asociación quería pruebas del curso del río y saber dónde surgía finalmente. Tres teorías actuales eran: que se vaciaba en el lago Chad, que se curvaba en un gran arco para unirse al Zaire, o que llegaba a la costa en los ríos petroleros.

Un sombrero alto

Mungo Park partió del río Gambia, con la ayuda del «contacto» de la Asociación en África Occidental, el Dr. Laidley, que proporcionó el equipo, un guía y actuó como servicio postal. Park comenzó su viaje vestido con ropa europea, con un paraguas y un sombrero alto (donde guardó sus notas a salvo durante todo el viaje). Lo acompañaban un ex-esclavo llamado Johnson que había regresado de las Indias Occidentales, y un esclavo llamado Demba, a quien se le había prometido su libertad al finalizar el viaje.

El cautiverio del parque

Park sabía poco árabe… tenía con él dos libros, ‘La gramática árabe de Richardson’ y una copia del diario de Houghton. El diario de Houghton, que había leído en el viaje a África le sirvió bien, y se le advirtió que escondiera su equipo más valioso a los miembros de la tribu local. En su primera parada con los Bondou, Park se vio obligado a renunciar a su paraguas y a su mejor abrigo azul. Poco después, en su primer encuentro con los musulmanes locales, Park fue hecho prisionero.

El escape del parque

Demba fue llevado y vendido, Johnson fue considerado demasiado viejo para tener valor. Después de cuatro meses, y con la ayuda de Johnson, Park finalmente logró escapar. Tenía algunas pertenencias aparte de su sombrero y su brújula pero se negó a abandonar la expedición, incluso cuando Johnson se negó a viajar más lejos. Confiando en la amabilidad de los aldeanos africanos, Park continuó su camino hacia el Níger, llegando al río el 20 de julio de 1796. Park viajó hasta Segu (Ségou) antes de volver a la costa y luego a Inglaterra.

El éxito en Gran Bretaña

Park tuvo un éxito inmediato, y la primera edición de su libro «Viajes en los distritos interiores de África« se agotó rápidamente. Sus 1000 libras de regalías le permitieron establecerse en Selkirk y montar una consulta médica (casándose con Alice Anderson, la hija del cirujano del que había sido aprendiz). La vida estable pronto le aburrió, sin embargo, y buscó una nueva aventura, pero sólo en las condiciones adecuadas. Banks se ofendió cuando Park exigió una gran suma para explorar Australia para la Royal Society.

Trágico regreso a África

Finalmente, en 1805, Banks and Park llegó a un acuerdo: Park debía liderar una expedición para seguir el Níger hasta su final. Su parte consistía en 30 soldados del Cuerpo Real de África guarnecidos en Goree (se les ofreció una paga extra y la promesa de una baja a su regreso, además de oficiales, incluido su cuñado Alexander Anderson, que aceptó unirse al viaje) y cuatro constructores de barcos de Portsmouth que construirían un barco de cuarenta pies cuando llegaran al río. En total, 40 europeos viajaron con Park.

La temporada de lluvias

En contra de la lógica y los consejos, Mungo Park partió de Gambia en la temporada de lluvias. En diez días sus hombres cayeron en la disentería. Después de cinco semanas un hombre murió, siete mulas se perdieron y el equipaje de la expedición fue destruido en su mayor parte por el fuego. Las cartas de Park a Londres no mencionaban sus problemas.

Sandsanding en el Níger

Cuando la expedición llegó a Sandsanding en el Níger, sólo once de los 40 europeos originales seguían vivos. El grupo descansó durante dos meses pero las muertes continuaron. Para el 19 de noviembre sólo cinco de ellos permanecían vivos (incluso Alexander Anderson estaba muerto). Enviando al guía nativo, Isaaco, de vuelta a Laidley con sus diarios, Park estaba decidido a continuar.

Los rápidos de Bussa

Park, el Teniente Martyn (que se había convertido en alcohólico con la cerveza nativa) y tres soldados partieron río abajo desde Segu en una canoa convertida, bautizada como el HMS Joliba. Cada hombre tenía quince mosquetes pero pocos suministros. Cuando Isaaco llegó a Laidley en Gambia las noticias ya habían llegado a la costa de la muerte de Park – quedando bajo fuego en los rápidos de Bussa, después de un viaje de más de 1.000 millas por el río, Park y su pequeño grupo se ahogaron.

Isaaco fue enviado de vuelta para descubrir la verdad, pero los únicos restos que se descubrieron fueron el cinturón de municiones de Mungo Park. La ironía era que al haber evitado el contacto con los musulmanes locales manteniéndose en el centro del río, fueron a su vez confundidos con los invasores musulmanes y les dispararon.

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