Biografía de Thomas Hart Benton

Pintor americano

Thomas Hart Benton fue un artista americano del siglo XX que lideró el movimiento conocido como regionalismo. Despreció la vanguardia y en su lugar se centró en su nativo medio oeste y el sur profundo como su tema más significativo. Su estilo se inspiró en elementos del arte modernista, pero su trabajo era único e inmediatamente reconocible.

Hechos rápidos: Thomas Hart Benton

Ocupación: Pintor y muralista. Nacido: 15 de abril de 1889 en Neosho, Missouri. Los padres: Elizabeth Wise Benton y el Coronel Mecenas Benton. Murió el 19 de enero de 1975 en Kansas City, Missouri. Educación: Escuela del Instituto de Arte de Chicago, Academia Julian. El movimiento: Regionalismo. Esposa: Rita Piacenza. Niños: Thomas y Jessie. Obras selectas: «América hoy» (1931), «Una historia social de Missouri» (1935), «Los sembradores» (1942), «Las fuentes de la música country» (1975). Cita destacada: «La única manera en que un artista puede fallar personalmente es dejando el trabajo.»

La vida temprana y la educación

Nacido en el sudeste de Missouri, Thomas Hart Benton era parte de una familia de políticos destacados. Su padre sirvió cuatro periodos en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos, y compartió su nombre con un tío abuelo que fue uno de los dos primeros senadores de los Estados Unidos elegidos de Missouri. El joven Thomas asistió a la Academia Militar del Oeste con la esperanza de seguir los pasos políticos de la familia.

El estímulo de su madre,

Benton se rebeló contra su padre y, con el estímulo de su madre, se matriculó en la Escuela del Instituto de Arte de Chicago en 1907. Dos años después, se trasladó a París, Francia, para estudiar en la Academia Julian. Mientras estudiaba, Benton conoció al artista mexicano Diego Rivera y al pintor sincrónico Stanton Macdonald-Wright. Su enfoque veía el color como algo análogo a la música, e influyó mucho en el desarrollo del estilo de pintura de Thomas Hart Benton.

La pintura de 1921

En 1912, Benton regresó a los EE.UU. y se estableció en la ciudad de Nueva York. Sirvió en la Marina de los EE.UU. durante la Primera Guerra Mundial, y mientras estaba destinado en Norfolk, Virginia, trabajó como «camuflador» para ayudar a aplicar esquemas de pintura de camuflaje a los barcos, y dibujó y pintó la vida cotidiana de los astilleros. La pintura de 1921 «Los Acantilados» muestra tanto la influencia de la precisa obra naval de Benton como el movimiento arrollador que se muestra en las pinturas del movimiento sincrónico.

Enemigo del modernismo

A su regreso a Nueva York después de la guerra, Thomas Hart Benton declaró que era un «enemigo del modernismo». Empezó a pintar en un estilo naturalista y realista que pronto se conoció como regionalismo. A finales de los años 20, cerca de los 40 años, recibió su primer gran encargo de pintar la serie de murales «América hoy» para la New School for Social Research de Nueva York.

El Greco en las figuras humanas

Entre sus diez paneles hay unos dedicados explícitamente al Sur Profundo y al Medio Oeste. Los críticos de arte vieron la influencia del maestro griego El Greco en las figuras humanas alargadas de los cuadros. Benton se incluyó a sí mismo, a su mecenas, Alvin Johnson, y a su esposa, Rita, entre los temas de la serie. Después de completar su comisión de la New School, Benton tuvo la oportunidad de pintar murales de la vida de Indiana para la Exposición del Siglo del Progreso de 1933 en Chicago.

Los hombres adultos de Indiana

Era un relativo desconocido a nivel nacional hasta que su decisión de intentar representar toda la vida de Indiana causó controversia. Los murales incluían a miembros del Ku Klux Klan con túnicas y capuchas. En los años 20, se estima que el 30% de los hombres adultos de Indiana eran miembros del Klan. Los murales terminados ahora cuelgan en tres edificios diferentes en el campus principal de la Universidad de Indiana.

En diciembre de 1934, la revista Time presentó a Thomas Hart Benton en color en su portada. En el número se hablaba de Benton y de los pintores Grant Wood y John Steuart Curry. La revista identificó a los tres como prominentes artistas estadounidenses en ascenso y declaró que el regionalismo era un movimiento artístico significativo.

El Instituto de Arte de Kansas City

A finales de 1935, en la cima de su fama, Benton escribió un artículo en el que atacaba a los críticos de arte de Nueva York que se quejaban de su trabajo. Posteriormente, dejó Nueva York y regresó a su Missouri natal para ocupar un puesto de profesor en el Instituto de Arte de Kansas City. El regreso condujo a un encargo para lo que muchos consideran el mejor trabajo de Thomas Hart Benton, un conjunto de murales que representan una «Historia Social de Missouri» para decorar el Capitolio del Estado de Missouri en Jefferson City.

La historia bíblica

Durante el resto de la década de 1930, Benton siguió creando obras notables, incluyendo controvertidos desnudos de la diosa griega mitológica «Perséfone» y una interpretación de la historia bíblica «Susana y los Ancianos». Publicó la autobiografía «Un artista en América» en 1937. Documentaba sus viajes por los Estados Unidos y obtuvo fuertes críticas positivas de los críticos.

Educador de arte

Además de su notable trabajo como pintor, Thomas Hart Benton tuvo una larga carrera como educador de arte. Enseñó en la Liga de Estudiantes de Arte de Nueva York de 1926 a 1935. Allí, uno de sus estudiantes más notables fue Jackson Pollock, más tarde líder del movimiento expresionista abstracto. Pollock afirmó más tarde que aprendió de las enseñanzas de Benton contra qué rebelarse. A pesar de su declaración, el profesor y el alumno estuvieron unidos al menos durante un tiempo.

El cuadro de Benton

Pollock aparece como modelo para un intérprete de armónica en el cuadro de Benton de 1934 «La balada del celoso amante de Lone Green Valley». Después de regresar a Missouri, Thomas Hart Benton enseñó en el Instituto de Arte de Kansas City de 1935 a 1941. La escuela lo despidió de su puesto después de que la revista Time lo citara diciendo que el museo promedio era «un cementerio dirigido por un niño bonito con muñecas delicadas y un balanceo en su andar». Fue una de las múltiples referencias despectivas a la influencia de la homosexualidad en el mundo del arte.

Carrera posterior

En 1942, Benton creó pinturas para ayudar a impulsar la causa americana en la Segunda Guerra Mundial. Su serie titulada «El año del peligro» representaba las amenazas del fascismo y el nazismo. Incluía la pieza «Los Sembradores», que hace referencia, de forma espantosa, al mundialmente famoso «El Sembrador» de Millet. Un gigante con gorra militar siembra un campo de calaveras de muerte arrojadas al paisaje.

La Biblioteca Presidencial Harry S. Truman

Al final de la guerra, el regionalismo ya no era celebrado como la vanguardia del arte americano. El expresionismo abstracto capturó la atención del mundo del arte de Nueva York. A pesar de la pérdida de su celebridad, Thomas Hart Benton pintó activamente durante otros 30 años. Entre los murales de fin de carrera pintados por Benton se encuentran «Lincoln» para la Universidad de Lincoln en Jefferson City, Missouri; «Joplin a principios de siglo» para la ciudad de Joplin, Missouri; e «Independencia y la apertura del Oeste» para la Biblioteca Presidencial Harry S. Truman en Independence, Missouri.

La Fama de la Música Country de Nashville

El Salón de la Fama de la Música Country de Nashville encargó el último mural de Benton, «Las fuentes de la música country». Estaba terminando la obra cuando murió a mediados de los 80 en 1975. Muestra reverencia por las danzas de los graneros, las baladas de los Apalaches y la influencia afroamericana en la música country. El estilo de la pintura no ha cambiado desde el período de apogeo de Thomas Hart Benton 40 años antes.

Legado

Thomas Hart Benton fue uno de los primeros artistas americanos en combinar eficazmente las ideas estéticas de la pintura modernista con la reverencia por los temas realistas regionales. Abrazó su nativo Medio Oeste y elevó su historia y su gente a través de su creación de murales monumentales que celebraban su vida cotidiana. Antes del Programa de Artes del New Deal, el trabajo de Benton en murales influyó fuertemente en los esfuerzos de la WPA para crear murales que honraran la historia y la vida americana.

Mientras que algunos rechazan el papel de Benton como educador de arte en el desarrollo de la pintura americana, se pueden ver ecos de su descarado y musculoso enfoque para crear arte en el trabajo de su estudiante más famoso, Jackson Pollock. En 1956, la Academia Nacional de Diseño, una organización honoraria para artistas, eligió a Thomas Hart Benton como miembro de pleno derecho. Fue el tema de un celebrado documental de Ken Burns de 1988 titulado «Thomas Hart Benton».» Su casa y su estudio son un Sitio Histórico del Estado de Missouri.

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