Biografía de Subrahmanyan Chandrasekhar

Los gigantes de la astronomía

Subrahmanyan Chandrasekhar (1910-1995) fue uno de los gigantes de la astronomía y la astrofísica modernas en el siglo XX. Su trabajo conectó el estudio de la física con la estructura y la evolución de las estrellas y ayudó a los astrónomos a comprender cómo viven y mueren las estrellas. Sin su investigación progresista, los astrónomos podrían haber trabajado mucho más tiempo para comprender la naturaleza básica de los procesos estelares que gobiernan la forma en que todas las estrellas irradian calor al espacio, la edad, y cómo las más masivas finalmente mueren.

Vida temprana

Chandra, como se le conocía, fue galardonado con el Premio Nobel de Física en 1983 por su trabajo en las teorías que explican la estructura y la evolución de las estrellas. El Observatorio de Rayos X de Chandra en órbita también fue nombrado en su honor. Chandra nació en Lahore, India, el 19 de octubre de 1910. En ese momento, la India todavía formaba parte del Imperio Británico.

La escuela secundaria en Madrás

Su padre era un funcionario del servicio gubernamental y su madre crió a la familia y pasó mucho tiempo traduciendo literatura al idioma tamil. Chandra era el tercero de diez hijos y fue educado en casa hasta los doce años. Después de asistir a la escuela secundaria en Madrás (donde se trasladó la familia), asistió al Colegio de la Presidencia, donde recibió su licenciatura en física.

Una beca para estudios de postgrado en Cambridge

Sus honores le permitieron obtener una beca para estudios de postgrado en Cambridge, Inglaterra, donde estudió con luminarias como P.A.M. Dirac.  También estudió física en Copenhague durante su carrera de posgrado. Chandrasekhar obtuvo un doctorado en Cambridge en 1933 y fue elegido para una beca en el Trinity College, trabajando con los astrónomos Sir Arthur Eddington y E.A. Milne. Chandra desarrolló gran parte de su idea inicial sobre la teoría estelar mientras iba a comenzar la escuela de postgrado.

Desarrollo de la teoría estelar

Estaba fascinado con las matemáticas, así como con la física, e inmediatamente vio una manera de modelar algunas características estelares importantes usando las matemáticas. A la edad de 19 años, a bordo de un velero de la India a Inglaterra, comenzó a pensar en lo que sucedería si la teoría de la relatividad de Einstein pudiera ser aplicada para explicar los procesos que funcionan dentro de las estrellas y cómo afectan su evolución.

Un objeto estelar

Hizo cálculos que mostraban cómo una estrella mucho más masiva que el Sol no quemaría simplemente su combustible y se enfriaría, como asumieron los astrónomos de la época. En cambio, se acostumbró a la física para mostrar que un objeto estelar muy masivo colapsaría hasta un punto muy denso, la singularidad de un agujero negro.

Una explosión de supernova

Además, elaboró lo que se llama el Límite de Chandrasekhar, que dice que una estrella con una masa 1,4 veces mayor que la del Sol, casi con seguridad terminará su vida en una explosión de supernova. Las estrellas con una masa muchas veces superior a la del Sol colapsarán al final de sus vidas para formar agujeros negros. Cualquier cosa menos que ese límite permanecerá como una enana blanca para siempre.

Un rechazo inesperado

El trabajo de Chandra fue la primera demostración matemática de que objetos tales como los agujeros negros podían formarse y existir, y el primero en explicar cómo los límites de masa afectaban a las estructuras estelares. A decir de todos, fue una increíble pieza de trabajo detectivesco matemático y científico. Sin embargo, cuando Chandra llegó a Cambridge, sus ideas fueron rechazadas rotundamente por Eddington y otros.

Un papel en la forma en que Chandra

Algunos han sugerido que el racismo endémico jugó un papel en la forma en que Chandra fue tratado por el más conocido y aparentemente egoísta hombre mayor, que tenía ideas un tanto contradictorias sobre la estructura de las estrellas. Pasaron muchos años antes de que el trabajo teórico de Chandra fuera aceptado, y en realidad tuvo que dejar Inglaterra por el clima intelectual más aceptable de los Estados Unidos.

El racismo

Varias veces después de eso, mencionó el racismo manifiesto que enfrentó como una motivación para avanzar en un nuevo país donde su investigación podría ser aceptada sin importar su color de piel. Finalmente, Eddington y Chandra se separaron cordialmente, a pesar del anterior trato despreciativo del anciano.

La vida de Chandra en América

Subrahmanyan Chandrasekhar llegó a la U.S. por invitación de la Universidad de Chicago y ocupó allí un puesto de investigación y enseñanza que mantuvo durante el resto de su vida. Se sumergió en los estudios de un tema llamado «transferencia de radiación», que explica cómo la radiación se mueve a través de la materia como las capas de una estrella como el Sol). Luego trabajó en la ampliación de su trabajo en estrellas masivas.

Casi cuarenta años después de que propusiera por primera vez sus ideas sobre las enanas blancas (los restos masivos de estrellas colapsadas), los agujeros negros y el Límite de Chandrasekhar, su trabajo fue finalmente ampliamente aceptado por los astrónomos. Ganó el premio Dannie Heineman por su trabajo en 1974, seguido por el Premio Nobel en 1983.

Las contribuciones de Chandra a la astronomía

A su llegada a los Estados Unidos en 1937, Chandra trabajó en el cercano Observatorio Yerkes en Wisconsin. Finalmente se unió al Laboratorio de Astrofísica e Investigación Espacial (LASR) de la NASA en la Universidad, donde fue mentor de varios estudiantes graduados. También continuó sus investigaciones en áreas tan variadas como la evolución estelar, seguida de una profunda inmersión en la dinámica estelar, ideas sobre el movimiento Browniano (el movimiento aleatorio de las partículas en un fluido), la transferencia radiativa (la transferencia de energía en forma de radiación electromagnética), la teoría cuántica, hasta llegar al estudio de los agujeros negros y las ondas gravitacionales en las últimas etapas de su carrera.

El Laboratorio de Investigación Balística en Maryland

Durante la Segunda Guerra Mundial, Chandra trabajó para el Laboratorio de Investigación Balística en Maryland, donde también fue invitado por Robert Oppenheimer a unirse al Proyecto Manhattan. Su autorización de seguridad tardó demasiado tiempo en ser procesada, y nunca estuvo involucrado en ese trabajo. Más tarde en su carrera, Chandra editó una de las más prestigiosas revistas de astronomía, la Astrophysical Journal.

Astronomía y astrofísica

Nunca trabajó en otra universidad, prefiriendo quedarse en la Universidad de Chicago, donde fue profesor distinguido de Morton D. Hull en astronomía y astrofísica. Conservó el estatus de emérito en 1985 después de su jubilación. También creó una traducción del libro de Sir Isaac Newton, Principia, que esperaba que atrajera a los lectores habituales. La obra, Principia de Newton para el Lector Común, fue publicada justo antes de su muerte.

Vida personal

Subrahmanyan Chandrasekhar se casó con Lalitha Doraiswamy en 1936. La pareja se conoció durante sus años de estudiante en Madrás. Era sobrino del gran físico indio C.V. Raman (que desarrolló las teorías de la dispersión de la luz en un medio que lleva su nombre). Después de emigrar a los Estados Unidos, Chandra y su esposa se convirtieron en ciudadanos en 1953. Chandra no sólo era un líder mundial en astronomía y astrofísica, sino que también se dedicaba a la literatura y las artes.

Un ardiente estudiante de la música

En particular, fue un ardiente estudiante de la música clásica occidental. A menudo daba conferencias sobre la relación entre las artes y las ciencias y en 1987, compiló sus conferencias en un libro llamado Truth and Beauty: the Aesthetics and Motivations in Science, enfocado en la confluencia de ambos temas. Chandra murió en 1995 en Chicago después de sufrir un ataque al corazón. A su muerte, fue saludado por los astrónomos de todo el mundo, todos los cuales han utilizado su trabajo para mejorar su comprensión de la mecánica y la evolución de las estrellas en el universo.

Elogios

A lo largo de su carrera, Subrahmanyan Chandrasekhar ganó muchos premios por sus avances en astronomía. Además de los mencionados, fue elegido miembro de la Sociedad Real en 1944, recibió la Medalla Bruce en 1952, la Medalla de Oro de la Sociedad Astronómica Real, la Medalla Henry Draper de la Academia Nacional de Ciencias de EE.UU., y el Premio Humboldt. Sus ganancias del Premio Nobel fueron donadas por su difunta viuda a la Universidad de Chicago para crear una beca en su nombre.

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